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Qué es el Código EPC

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Uno de los elementos más importantes dentro de la administración de la producción de una empresa, y sin el cual no sería posible la utilización de sistemas de control de la información del tipo ERP, es sin lugar a dudas el Código EPC.

El código EPC, es decir el código electrónico de los productos, consiste en un número único para cada producto, que permite la identificación de forma independiente de cualquier objeto.

EPC

Básicamente se trata de un complemento del código de barras, pero que al contrario de éste no necesita ser manipulado para su lectura.

Para que sirve? Donde utilizarlo?

Esta identificación no sólo es útil para el sector interno de la empresa, sino también para sus clientes, y gracias a los estándares de normas internacionales, cada uno de los productos puede ser identificado en cualquier parte del mundo mediante su código EPC.

Esto es posible gracias a que el número propio de cada código EPC se encuentra almacenado en una etiqueta inteligente especial denominada Tag, compatible con la tecnología RFID de identificación por radiofrecuencia.

La poderosa tecnología RFID es utilizada en el sector empresarial desde hace décadas, debido a sus grandes ventajas, ya que la misma funciona a través de ondas de radio que permiten identificar los productos de manera automática.

Como funciona?

El código EPC trabaja con etiquetas o Tags que emiten señales de radio a los dispositivos especiales que recogen dichas señales y las decodifican.

En resumen, puede decirse que EPC no es otra cosa que una estandarización del RFID, aunque por otro lado, el sistema EPC también se vale de diversos elementos que hacen a su correcto desenvolvimiento, tales como software, redes, sistemas de información, entre otros.

Su objetivo

Cabe destacar que la tecnología EPC fue desarrollada por el Massachussets Institute of Technology (MIT), en conjunto con UCC, EAN y las más grandes empresas internacionales de consumo masivo, con el fin de crear un estándar que pudiera funcionar de manera multi sectorial y que fuera común para todos los países del mundo.

El más elegido.

En la actualidad este estándar es el más utilizado a nivel mundial, gracias a sus importantes posibilidades, lo que han convertido al código EPC en el más elegido en el mercado comercial, desplazando a los utilizados anteriormente como es el caso de los códigos EAN y UPC.

Gracias al nacimiento del código EPC, en la actualidad es posible identificar un producto desde cualquier parte del mundo. Recordemos que en el pasado se debía utilizar el código EAN para Europa y el UPC para América.

Hoy ya no hay necesidad de incluir ambos códigos en los productos que se exportan, ya que la información referente al artículo se encuentra detallada en un solo estándar, el código EPC, el cual permite numerar más de 68 billones de artículos de un mismo producto sin repetición de códigos, ya que consta de un total de 24 dígitos y los últimos 9 números funcionan como numerador individual.

Por otra parte, gracias a la implementación de un tipo de codificación basada en numeración hexadecimal, el código EPC permite ampliar las posibilidades y puede ser decodificado sin inconvenientes por cualquier tipo de computadora, sin necesidad de apelar a dispositivos especiales.

De acuerdo a los expertos, este nuevo estándar de codificación es ideal para ser utilizado con chips del tipo RFID, ya que permite el almacenaje del código EPC de 96 bits, llamado Electronic Product Code.

Toda la información relevante del producto viaja junto a él a través del código EPC, en el cual pueden asociarse una cantidad infinita de datos del tipo dinámicos, tales como fecha de caducidad, número de lote, fecha y lugar de fabricación, dimensiones y peso del artículo, y una gran cantidad de información que puede ser consultada mediante bases de datos globales, a las cuales puede accederse desde una simple conexión a Internet.

Es por ello, que la tecnología EPC fue creada con el fin de brindar una solución adecuada global de forma multi-industria. Un código que puede ser leído a lo largo de toda la cadena logística que realizan los productos, con el fin de gestionar el seguimiento y trazabilidad de la mercadería, y así mejorar los procesos de abastecimiento, disminuyendo los costos y los posibles errores administrativos.

Cabe destacar que la versión actualmente utilizada del código EPC, es decir la 1.3, posee soporte para esquemas de codificación del tipo GID-96 , SGTIN-96, SGTIN-198 , SSCC-96 , SGLN-96, SGLN-195 , GRAI-96, GRAI-170 , GIAI-96, GIAI-202 y DoD-96.

Por otro lado, una de las grandes ventajas del código EPC, en comparación al conocido código de barras, reside no sólo en la cantidad de información que puede ser transmitida, sino también en la durabilidad de las etiquetas RFID, las cuales no se ensucian ni se desprenden, por lo que permiten obtener los datos de los productos sin errores.

Debido a las grandes posibilidades y ventajas que ofrece este tipo de tecnología, se estima que en el futuro cercano puedan llegar a implementarse sistemas EPC en casi todos los ámbitos, incluso para la facturación automática de la mercadería que adquiera el consumidor final.

Tengamos en cuenta que el sistema EPC ofrece en todo momento información precisa y confiable, un aspecto en extremo valioso para las empresas que desean competir a nivel mundial en el mercado actual, ya que permite no sólo un control de toda la cadena de suministros sino también el aprovechamiento de oportunidades de negocios.

Cabe destacar que en la actualidad el sistema EPC ha sido implementado por importantes compañías multinacionales con resultados realmente exitosos, entre las que se encuentran IBM, Microsoft, Oracle, SAP, Hewlett Packard, Procter, Metro, Wal-Mart, entre otras.

Con el fin de lograr un resultado eficaz en la utilización de los códigos EPC, es necesaria la implementación del denominado Sistema EPC, que incluye una serie de importantes tecnologías informáticas que colaboran en el proceso de identificación de los productos desde su fabricación hasta su entrega en los puntos de venta.

Sistemas EPC

Con el fin de llevar a la práctica un verdadero sistema EPC de manera eficaz, es indispensable tener en cuenta una serie de factores que deberán implementarse para utilizar en la empresa el código EPC a lo largo de toda la cadena productiva.

En principio, tengamos en cuenta que un sistema EPC consiste en un conjunto de tecnologías diseñadas especialmente para lograr llevar a cabo una eficaz identificación automática de los productos en el camino de toda la cadena de suministro.

Cabe destacar que además de automática, dicha identificación deberá ser inmediata, por lo que se requerirá de un completo sistema de equipamiento acorde.

Recordemos que la tecnología EPC funciona a través de etiquetas o Tags del tipo RFID, es decir a través de comunicación por radiofrecuencia que permite la identificación de los productos.

Por ello, el sistema EPC debe estar conformado por una serie de elementos fundamentales para su correcto funcionamiento.

1) Código EPC

Este código EPC será grabado durante la producción en el packaging del artículo en forma de etiqueta o Tag, y lo acompañará a lo largo de toda la cadena de abastecimiento, con el fin de permitir la identificación del mismo en cualquier lugar y momento que sea necesario.

2) Lectores RFID

Es el segundo elemento indispensable para el funcionamiento del sistema EPC, y permiten la lectura de los datos incluidos en el código EPC, y la posterior transmisión de los mismos al sistema central de computación, que se encargará del almacenamiento y gestión de la información.

3) Middleware RFID

Es un conjunto de software adecuado que funcionará como núcleo de todas las operaciones que se realicen en la red.

El Middleware RFID será el encargado de realizar la administración y controlar los movimientos de todo el flujo de información del sistema EPC. Este sistema informático enviará a través de Internet el código obtenido a un servidor externo.

Para conocer más acerca del Middleware RFID, te recomendamos la lectura del artículo "Administración de datos con Middleware RFID".

4) ONS

Aquí nos encontramos con el cuarto elemento indispensable de este tipo de sistema, que será el servidor de Servicio de Nombre de Objeto, conocido como ONS por sus siglas en inglés Object Name Service, que consiste en un servicio automático de red que hace posible que cualquier computadora pueda tener acceso a un determinado sitio web en el que se halla la información referente al producto. En otras palabras, funcionará al igual que una base de datos.

5) Servidor EPCIS

Por último, un sistema EPC eficaz deberá estar provisto de un servidor EPCIS, que se encargará de almacenar toda la información adicional de los productos. Estos datos serán resguardados en un lenguaje estándar para su consulta.

Cabe destacar que uno de los aspectos fundamentales que inciden en el desarrollo eficaz de cualquier sistema EPC, con el fin de realizar una gestión correcta de las diferentes estructuras del código EPC, es sin lugar a dudas la elección de un software especialmente diseñado para dicha tarea.

En la actualidad, el sistema EPC se encuentra regulado a nivel mundial por la organización EPCGlobal, que desde la década de los setenta se ha encargado de administrar los estándares de producción, tales como el código de barras y el EDI.



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